Charles Babbage

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Charles Babbage FRS fue un matemático británico y científico de la computación. Diseñó y parcialmente implementó una máquina a vapor, de diferencias mecánicas para calcular tablas de números. También diseñó, pero nunca construyó, la máquina analítica para ejecutar programas de tabulación o computación. En el Museo de Ciencias de Londres se exhiben partes de sus mecanismosinconclusos. Parte de su cerebro conservado en formol se exhibe en “The Royal College of Surgeons of England”, sito en Londres.

Nació en Teignmouth, Devonshire, Gran Bretaña, 26 de diciembre de 1791 y falleció el 18 de octubre de 1871.

Se considera a Charles Babbage como el precursor de las ciencias informáticas; tanto por establecer los conceptos teóricos en que se basa actualmente la arquitectura de computadores, como por diseñar sus máquinas analítica y de las diferencias: auténticas pioneras de las calculadoras digitales, pese a basarse en principios puramente mecánicos, lo que constituye todo un alarde de ingeniería.

El tal sujeto era un bicho raro ya desde estudiante en el Trinity College: aficionado a repasar los errores de cálculo, transcripción o tipográficos que se acumulaban en las tablas matemáticas de la época cual ratón de biblioteca, se le ocurrió la genial idea de construir una máquina capaz de recopilar las tablas de logaritmos, que por aquel entonces apenas tenían un siglo de antigüedad.

De carácter muy excéntrico, se movía en círculos privilegiados, donde lo hacían también Charles Dickens, Pierre S. de Laplace o Charles Darwin, lo que le dotaba de una visión de la realidad muy avanzada para su época. Pero el desarrollo de sus progresos más allá de la pura teoría se vió limitado por su mal carácter: obligaba a sus empleados a desmontar sus máquinas para volver a reconstruirlas de modo más complejo a medida que se le ocurrían nuevas ideas una y otra vez; lo que a la larga acabó dejándole sin fondos para seguir adelante, y sin nadie interesado en financiar sus interminables empresas. Intolerante con las intromisiones, llegó incluso a intentar procesar al gremio de organilleros porque le molestaban en su trabajo, lo que provocó que los niños de la vecindad fueran tras él por las calles burlándose y cantando al son de incipientes latas de conserva.

Diseño de computadoras

Babbage intentó encontrar un método por el cual pudieran ser calculadas automáticamente por una máquina, eliminando errores debidos a la fatiga o aburrimiento que sufrían las personas encargadas de compilar las tablas matemáticas de la época. Esta idea la tuvo en 1812. Tres diversos factores parecían haberlo influenciado: una aberración al desorden, su conocimiento de tablas logarítmicas, y los trabajos de máquinas calculadoras realizadas por Blaise Pascal y Gottfried Leibniz. En 1822, en una carta dirigida a Sir Humphry Davy en la aplicación de maquinaria al cálculo e impresión de tablas matemáticas, discutió los principios de una máquina calculadora. Además diseño un plano de computadoras arquiodinámica.

Máquina diferencial

Presentó un modelo que llamó máquina diferencial en la Royal Astronomical Society en 1822. Su propósito era tabular polinomios usando un método numérico llamado el método de las diferencias. La sociedad aprobó su idea, y apoyó su petición de una concesión de 1.500 £ otorgadas para este fin por el gobierno británico en 1823. Babbage comenzó la construcción de su máquina, pero ésta nunca fue terminada. Dos cosas fueron mal. Una era que la fricción y engranajes internos disponibles no eran lo bastante buenos para que los modelos fueran terminados, siendo también las vibraciones un problema constante. La otra fue que Babbage cambiaba incesantemente el diseño de la máquina. En 1833 se habían gastado 17.000 £ sin resultado satisfactorio.

En 1991 el Museo de Ciencias de Londres, construyó una máquina diferencial basándose en los dibujos de Babbage y utilizando sólo técnicas disponibles en aquella época. La máquina funcionó sin problemas.

La locura de Babbage

Charles Babbage hubiera podido acelerar el desarrollo de las computadoras si él y su mente inventiva hubieran nacido 100 años después.

Entre 1833 y 1842, Babbage lo intentó de nuevo; esta vez, intentó construir una máquina que fuese programable para hacer cualquier tipo de cálculo, no sólo los referentes al cálculo de tablas logarítmicas o funciones polinómicas. Ésta fue la máquina analítica. El diseño se basaba en el telar de Joseph Marie Jacquard, el cual usaba tarjetas perforadas para determinar como una costura debía ser realizada. Babbage adaptó su diseño para conseguir calcular funciones analíticas. En esencia ésta era una computadora de propósitos generales. Conforme con su diseño, la máquina de Babbage podía sumar, substraer, multiplicar y dividir en secuencia automática a una velocidad de 60 sumas por minuto.

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